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Les plantations de bananes de l’Équateur, un nid d’esclavage

L’histoire de Jorge Acosta pourrait provenir d’un roman de Mario Puzo, l’auteur de El Padrino. Mais le syndicaliste de la banane n’est pas une fiction mafieuse, Acosta n’est rien de moins que sa vie. Parce que si quelqu’un dans les plantations de bananes équatoriennes défend les droits des travailleurs et, comme Jorge Acosta, se permet d’interroger les élites et leurs structures de pouvoir, alors il risque sa vie. “La production de bananes est aussi sale que le trafic de drogue”, avait récemment déclaré le 59-year-old, attirant le mécontentement de ceux qui emploient leurs cueilleurs, pulvérisateurs de pesticides, blanchisseuses et emballeurs dans des conditions inhumaines-c’est-à-dire une grande partie de l’industrie.

Acosta a déjà ressenti les conséquences à plusieurs reprises. Il y a deux ans, il a reçu une menace de mort par téléphone, en avril 2019, il a été inculpé pour avoir prétendument provoqué une “panique économique”, et début février 2020, un juge local l’a fait emprisonner sans plus tarder.

Ecuador's banana plantations, a Nest of slavery

Acosta est le fondateur et le coordinateur du syndicat de la banane ASTAC (Asociacion Sindical de Trabajadores Agràcolas Bananeros y Campesinos) et avait demandé des copies d’un document du service juridique de la municipalité de Babahoyo, l’un des Centres de production de bananes équatoriennes. Le document est à la base de la défense juridique de 46 travailleurs des plantations qui ont été licenciés d’un jour à l’autre en 2019 après avoir tenté d’organiser un syndicat.

Le document est en fait public, mais l’administration n’a pas voulu le faire sortir. Pendant ce temps, un juge était entré dans la salle, et Acosta, contrarié par la situation, lui avait fait remarquer que la veille, un membre de l’Autorité régionale de lutte contre la corruption avait déjà demandé le même document par écrit. De ces mots, selon l’ASTAC, le juge s’est mis en colère et a appelé la police. Le syndicaliste a sorti son téléphone portable et a commencé à filmer la situation. Cela a apparemment été suffisant pour l’accuser de “violer la vie privée”. S’il est reconnu coupable, Acosta risque un à trois ans de prison. S’il s’agit de cela, cependant, est discutable. « La preuve est beaucoup trop faible », dit son avocat.

Les parlementaires de l’UE s’expriment

Dès que Jorge Acosta a été libéré à nouveau, les fils ont couru chaud entre l’Équateur et l’Europe. L’homme, qui a travaillé comme pilote d’avions de pulvérisation de pesticides jusqu’à la fin des années 2000, s’était intensivement mis en réseau avec des ONG et des politiciens de l’autre côté de l’Atlantique depuis la création de l’ASTAC en 2009. « Tout comme le marché s’est mondialisé, nous devons mondialiser le conflit de travail », souligne Acosta. C’est ainsi qu’il se rend régulièrement en Europe, visitant des syndicalistes locaux, des supermarchés et des expositions agricoles internationales. En 2018, il a même été invité au Parlement européen.

Bananas from Ecuador before shipment. Europe is an important sales market. Image: mutantia.ch

L’Europe est l’un des marchés les plus importants pour les bananes équatoriennes. L’intérêt pour une production fonctionnelle est grand, tout comme la sensibilité aux violations des droits de l’homme. Acosta y a contribué avec ses nombreux voyages. Il n’a donc fallu que quelques heures aux partenaires sociaux européens pour s’exprimer après les événements de Babahoyo. « C’est avec une grande inquiétude que nous avons reçu la nouvelle de l’arrestation (temporaire) de Jorge Acosta », écrit par exemple l’ONG suisse PublicEye. Pour Oxfam Allemagne, l’arrestation d’Acosta semble être un prétexte pour sanctionner un défenseur des travailleurs de la banane. Et Helmut Scholz, qui connaît personnellement Acosta, en sa qualité d’eurodéputé de Die Linke, a envoyé sa lettre directement au parquet équatorien, au président du Conseil de la magistrature et au Médiateur gouvernemental. À la suite des événements, Scholz écrit : « Nous vous demandons de mettre fin au harcèlement et de veiller à ce que les syndicalistes du secteur de la banane puissent exercer leur travail syndical sans être victimes de persécutions. »

Sukkurs de l’avocat des droits de l’homme

Un représentant de l’American Bar Association (ABA) a même voyagé de Chicago, la plus grande association de barre aux 400 000 membres au monde, pour l’audience de Babahoyo prévue lundi dernier. Après les accusations de 2019, il a voulu se faire une photo sur le terrain, explique l’homme, qui est responsable des violations des droits de l’homme en Amérique latine au sein de l’ABA. Les accusations étaient très confuses dans les deux affaires judiciaires et il ressemblait à un modèle qui a souligné la criminalisation d’un syndicaliste. Les événements de ces derniers mois ne me semblent pas être une coïncidence. « Je suis préoccupé par cette situation », dit le Chicago Observer. “Cette affaire doit être rejetée dès que possible afin de garantir les libertés d’Acosta en tant que syndicaliste, afin que les droits du travail dans l’industrie de la banane équatorienne puissent être renforcés.”

Mais c’est loin d’être facile, comme le montre le rapport de l’Instituto Estudios Ecuatorianos (IEE). Avec le Friedrich-Ebert-Stiftung, la fondation a compilé des statistiques qui documentent les conditions de travail des travailleurs bananiers. Quatre-vingt pour cent des répondants ont déclaré qu’il n’y avait pas d’organisation syndicale dans leur entreprise. Seulement quatre pour cent ont déclaré que les activités syndicales étaient autorisées dans leurs entreprises.

Le travail des enfants est toujours un problème

Selon l’ASTAC, au moins 150 travailleurs ont été licenciés au cours des deux dernières années parce qu’ils voulaient s’organiser. « Au fil des ans, les compagnies bananières ont mis au point divers mécanismes pour empêcher les travailleurs de s’organiser », explique Stalin Herrera, coauteur du rapport pour l’IEE. La pression sur les travailleurs critiques est d’abord subtile, par exemple en prolongeant les heures de travail avec un salaire constant, par des paiements de salaire en retard, ou par les antagonismes mutuels entre les travailleurs eux-mêmes.

Cependant, l’un des chapitres les plus sombres, dit Herrera, est la « liste noire », connue depuis les années 1980. Il y a les noms des travailleurs qui veulent revendiquer leurs droits, se plaindre à leurs patrons ou s’organiser. Ils circulent parmi les différents producteurs de la Région, qui garantissent que les personnes inscrites ne trouveront désormais plus de travail dans l’industrie bananière. Compte tenu des quelques alternatives sur le marché du travail, les listes signifient ruine pour de nombreuses personnes touchées - la peur d’ouvrir même la bouche est en conséquence grande. « Étant donné que les producteurs de bananes ont une position de monopole, ils définissent la durée des jours de travail, les salaires et toutes les autres conditions », dit Stalin Herrera. Une de ces conditions est de rester à l’écart de l’ASTAC.

«Esclavage moderne»

Un rapporteur spécial de l’ONU avait déjà comparé les conditions de travail dans les plantations de bananes équatoriennes à l’esclavage moderne il y a dix ans. Deux ans plus tard, le Médiateur du gouvernement de l’époque a adopté une résolution qui faisait référence à la fois à la violation des droits naturels et à ceux des travailleurs.

Nepotism hinders fair working conditions. Icon image: mutantia.ch

Peu de choses ont changé depuis, comme le dit Stalin Herrera. Le sociologue sait pourquoi: à cause des élites locales. « Ils contrôlent le marché du travail, le monde des affaires et la politique. » Les présidents municipaux et municipaux, les gouverneurs provinciaux et les députés, et même les ministères sont parsemés de représentants de l’industrie bananière. L’actuel chef du ministère de l’Environnement, par exemple, est le fils du président de la plus grande association bananière du pays. Pendant son temps en tant que ministre du Travail, il avait introduit plusieurs réformes pour rendre les conditions de travail dans les plantations plus flexibles. En outre, le ministre de l’Agriculture est l’un des représentants les plus importants de la production de bananes biologiques. “Ceux qui sont réellement responsables des droits des travailleurs, dit Herrera”, font partie de l’élite équatorienne. Et cela crée un énorme niveau d’impunité.

Cependant, le scientifique ne veut pas parler de la mafia. Je pense qu’avec le temps, il y a eu une dynamique qui n’a pas besoin d’être orchestrée par quelqu’un. Si tel était le cas, ils auraient fait disparaître Jorge Acosta il y a longtemps.

Pas de contrats écrits, pas de salaire minimum

C’est une dynamique qui rappelle la période coloniale, lorsque les Haciendas avaient changé de mains avec le personnel. Jusque dans les années 1970, il a été appelé dans les annonces de journaux, vendo Hacienda, indios inclusive - la vente de la propriété de campagne, y compris les Indiens. L’image de soi d’appartenance aux opprimés, couplée à la peur d’être licencié, conduit encore au fait qu’une grande proportion des travailleurs des plantations n’ont pas de contrat écrit et gagnent souvent moins que le salaire minimum de 400 francs par mois. En outre, l’empoisonnement par les pesticides fait tout autant partie de la vie quotidienne que le harcèlement sexuel dans le cas des travailleurs. Le travail des enfants reste également un problème. Ce n’est qu’au début de l’année qu’une femme de 18 ans et un homme de 17 ans ont été tués dans un accident de la route alors qu’ils travaillaient. Ils travaillent dans les plantations depuis quatre ans.

Déposer une plainte auprès de l’UE, Sukkurs de Trump

L’ASTAC, qui, malgré ses environ 1 400 membres, n’était toujours pas reconnue comme syndicat par le gouvernement de Quito, a déposé une plainte auprès de l’Union européenne l’année dernière pour non-respect des normes du travail et de l’environnement énoncées dans l’Accord de libre-échange. Le gouvernement connaît aussi ce document. Mais dans un avenir prévisible, il n’est pas probable que les méthodes en vigueur dans les plantations de bananes changent grand-chose. Le président Lenin Moreno a visité la Maison Blanche la semaine dernière - le premier président de l’Équateur en dix-sept ans - et a rejoint le programme économique America crece (l’Amérique est en croissance), ce qui signifie que les droits du travail sont susceptibles de jouer un rôle mineur dans l’avenir, aussi parce que le programme a été lancé à la demande du multimillionnaire Donald Trump. Et ce n’est pas exactement connu pour les préoccupations sociales.

Les garanties de l’accusation «procédure régulière»

Jorge Acosta attend toujours le procès. Cela est maintenant prévu pour vendredi prochain. Remarquable: dans les deux cas, les deux extraits de la Sécurité sociale d’Acosta et de l’administration fiscale ont été demandés. “Ces documents n’ont absolument rien à voir avec l’affaire”, dit son avocat Leonardo Jiménez Vergara. C’est pourquoi nous pensons que derrière ces demandes absurdes se cache la même personne ou le même groupe de personnes. “Nous demandons la sérénité, “le patron dit sur demande, “nous allons garantir un processus approprié.”

Les accusations dans le cas de la « panique économique » se lisent d’ailleurs comme dans le roman susmentionné : il est accusé, dit Jorge Acosta, d’avoir favorisé la concurrence dans d’autres pays par son activité de défenseur des travailleurs des plantations. Indirectement, il a été accusé de recevoir de l’argent des producteurs de bananes d’Amérique centrale afin qu’il, en tant que syndicaliste, veille à ce que les conditions de production en Equateur soient rendues plus difficiles.